Frank bij het leger

Frank De Winne werd geboren in Gent op 25 april 1961. Hij was acht jaar toen Armstrong op de maan landde in 1969, maar toch dacht hij er toen nog niet aan om astronaut te worden. Toen hij op zijn twaalfde met zijn oom een vluchtje in een helikopter mocht maken, besloot hij piloot te worden. Omdat de beste kans daartoe bij het leger te vinden was, begon hij in 1976 aan de koninklijke kadettenschool in Lier, bij de afdeling Wiskunde. Toen hij daar afstudeerde was de volgende logische stap de Koninklijke Militaire Academie, waar Frank voor de opleiding tot burgerlijk ingenieur koos. Daarnaast volgde hij ook de richting telecommunicatie. Hij studeerde af in 1984, en kreeg de AIA-prijs voor de beste thesis van zijn jaar.

Het was tijdens zijn studies aan de Militaire Academie, in 1981, dat de spaceshuttle Columbia voor het eerst gelanceerd werd. Op dat moment besloot Frank astronaut te worden. Maar daar moest natuurlijk nog een hele loopbaan aan vooraf gaan...

Frank volgt de opleiding tot piloot bij de Luchtmacht, eerst op Marchetti en later op alfa-jet. Vanaf 1986 is hij jachtpiloot bij het Belgisch leger en wordt hij opgeroepen als testpiloot om het moderniseringsprogramma van de Mirage 5 bij te staan. De keuze viel op hem omwille van zijn ervaring als piloot en zijn goede technische achtergrond. Hij traint zich in het vliegen met F-16, die als model dient voor de vernieuwingen van de Mirages. Daarnaast leert hij ook vliegen met andere vliegtuigtypes, waaronder de C130.

Intussen dient Frank in 1990 zijn kandidatuur voor astronaut bij de ESA in, samen met 65 andere liefhebbers. Hij werd echter niet geselecteerd: samen met 19 anderen kwam hij in een werfreserver terecht. Het was wachten geblazen...

In het Verenigd Koninkrijk volgt hij in 1990-1992 de lessen van het Royal Defense College en de Empire Test Pilot School, waarna hij een volleerd testpiloot is. In 1995 was hij op de Amerikaanse Edwards Air Force Base testpiloot voor het vernieuwingsprogramma van de Belgische F-16s. Terug in België werd hij Senior Flight Test Pilot bij de Staf van de Luchtmacht.

 

Links: Frank De Winne in een Alfa-jet, na zijn selectie als ESA-astronaut.

Rechts: Dirk Frimout en Frank De Winne.

Tijdens een vlucht in 1997, waarbij hij een F-16 van de luchtmachtbasis van Florennes naar de Nederlandse basis in Leeuwarden moest overvliegen, raakte het toestel plots in de problemen: zowel de motor als de boordcomputer vielen uit, en dat temidden van een storm. Als hij de motor niet opnieuw aan de praat zou krijgen, zou Frank het vliegtuig moeten neerzetten in het dichtbevolkte gebied van de Randstad, ofwel de schietstoel moeten gebruiken en met zijn parachute in het koude IJsselmeer terechtkomen. Ondanks alles slaagde hij erin de motor van zijn toestal weer op te starten, en kon hij zonder boordinstrumenten veilig landen in Leeuwarden. Voor die moedige prestatie kreeg hij de Joe Bill Dryden-prijs voor een buitengewone prestatie met een F-16, een prijs die voordien nooit aan een niet-Amerikaan was uitgereikt!

In augustus 1998 werd Frank commandant van het 349ste smaldeel van de 10de Tactische Wing in Kleine Brogel. In die functie was hij in 1999-2000 ook detachementscommandant van de Belgisch-Nederlandse Deployable Air Task Force die de NAVO-campagne Allied Force in ex-Joegoslavië ondersteunde. Voor die taak, die hij voorbeeldig uitvoerde, werd hij door koningin Beatrix tot Officier in de Orde van Oranje Nassau benoemd.

Links: Statiefoto van het 349ste Smaldeel op Kleine Brogel. Frank is de tweede van links op de achterste rij. [Foto: 349 Sqn]

Rechts: Het 349ste Smaldeel neemt afscheid van hun commandant Frank De Winne. [Foto: 349 Sqn]

Relevante links

  • De website van de 10e Tactische Wing, waartoe ook het 349ste Smaldeel behoort
  • Het Belgische Leger

Is er iets onduidelijk? Heb je een fout gevonden? Mail ons!