Ruimtevaart juni

Geld tekort voor Marsmissie?

Als de Amerikaanse ruimtevaartorganistie, de NASA, niet jaarlijks 5% meer budget krijgt bovenop de inflatie, kunnen de Amerikanen een kruis zetten over het idee om mensen op Mars te laten landen. En zonder bemande vluchten naar Mars is heel het programma voor bemande ruimtevaart in wezen zinloos. Dat zijn de hoofdpunten uit een raport dat de NRC begin juni publiceerde. De NRC is de “National Research Council” – de Nationale Raad voor Onderzoek – die zich op vraag van het Amerikaanse parlement boog over de vraag naar zin en onzin van bemande ruimtevaart. Over onbemande vluchten spreekt het NRC zich niet uit, want dat was niet de opdracht.

Het financieringsschema van NRC voor een bemande landing op Mars. Bron: NRC

Technisch zijn er voor een bemande reis naar Mars nog een stel onbekenden op te lossen, zoals de bescherming tegen straling en het laten landen van zware vrachten op Mars (10 ton of meer). Een bemande vlucht naar Mars komt er ten vroegste midden de jaren ’30, dus redelijk ver in de toekomst. Maar zonder de politieke wil om zo’n langlopend project uit te voeren, zonder extra geld en zonder internationale samenwerking (ook met China, wat nu bij wet verboden is in de VS), kunnen de Amerikanen misschien pas tegen 2060 Mars bereiken of mogelijk zelfs nooit. En zonder bemande vluchten naar Mars is heel het programma voor bemande ruimtevaart in wezen zinloos, aldus het rapport van de NRC.

Space X breidt gamma uit.

Space Exploration; kortweg SpaceX, brengt onder contract met en voor de NASA onbemande Dragon-vracht capsules naar het ISS. Die capsules landen ook met vracht terug op aarde (in de oceaan). SpaceX  heeft einde mei de “Dragon V2” of te wel “Dragon Versie 2” voorgesteld, een cabine om tot 7 astronauten naar het ISS en terug te brengen.

Links:  Dragon Versie 2 bij de voorstelling eind mei.     Rechts: Het interieur van de Dragon V2 biedt plaats aan 7 astronauten. Bron SpaceX

Het meest opvallende is dat de Dragon V2 beschikt over ingebouwde raketmotoren gefabriceerd met 3D-printing. Die motoren kunnen dienen als reddingsraket bij een mislukte lancering. Maar bij de terugkeer naar de aarde kan de Dragon V2 met die raketmoteren (en vier ingebouwde, uitklapbare poten) op vaste grond landen – niet in zee zoals de Dragin-vrachcabine- met een precisie als die van een helicopter, aldus de SpaceX.

Dragon V2 simulatie van een landing op de vaste grond. Bron: SpaceX

De eerste – toch nog onbemande – vlucht van de Dragon V2 is gepland voor eind 2015. In de loop van 2016 volgt dan een eerste bemande vlucht, met mensen van SpaceX. Vanaf 2017 kan SpaceX dan NASA astronauten heen en terug naar het ISS brengen.

Bekijk hier de beelden van de presentatie in ware Top Gear stijl.

Virgin Space Ship 2 alweer aangepast

Virgin Galactic heeft van de Amerikaanse overheid toestemming gekregen om korte commerciële vluchten op-en-neer naar de ruimte uit te voeren.

 

 Links: het draagvliegtuig White Knight met Space Ship 2 onder de vleugel.     Rechts: Een testvlucht van Space Ship 2 met de oude motor. Bron: Virgin Galactic

Maar het bedrijf moet – volgens verschillende officieuze bronnen – zijn doelstellingen bijstellen. Oorspronkelijk was sprake van zes passagiers (plus twee bemanningsleden) tot op 100 km hoogte. Maar Virgin Galactic gaat een andere, zwaardere motor gebruiken. Daardoor zouden de klanten – en er staan er al 700 in de rij – niet hoger geraken dan 80 km (hun contract spreekt van minstens 80 km, dus ze kunnen niet klagen). En – alweer officieus – er zouden maar 4 passagiers meekunnen. Virgin Galactic plant de eerste bemande testvlucht (met Richard Branson en familie als passagiers) voor het einde van het jaar, maar - officieus alweer - pas begin 2015.

 

Herman Henderickx

Brussel, 09 juni 2014.

Is er iets onduidelijk? Heb je een fout gevonden? Mail ons!