Hoe het begon

Op 4 oktober 1957 om 18h30 Belgische tijd lanceerde de USSR als eerste een satelliet rond de aarde. Die eerste Sputnik deed misschien niet veel meer dan een biepbiep-signaal uitzenden, maar het sloeg de wereld wel met verbazing. Op de wereldtentoonstelling in Brussel het jaar nadien kon diezelfde Sputnik dan ook niet afwezig blijven. De Sputnik was ongeveer zo groot als een basketball.

Kort daarop werd de tweede Sputnik gelanceerd. Niet alleen was deze satelliet een heel pak zwaarder, er was ook een hond aan boord, Laika. Laika had wel de pech dat men iets in een baan om de aarde kon lanceren, maar nog niet levend en wel kon terug brengen. De hond stierf dan ook een eenzame dood in de ruimte. De zwaarte van de capsule joeg velen ook schrik aan, want technisch gezien kon niets de Russen weerhouden om een bom boven Amerika te droppen.

Links: Sputnik
Rechts: Laika, de ruimtehond

De Amerikanen waren tot tweemaal toe totaal verrast en vroegen aan onder meer Wernher von Braun om ervoor te zorgen dat de VS niet langer achterbleef. Met een Redstone-raket (een directe afstammeling van de V2 uit de tweede wereldoorlog) lanceerde men in januari 1958 de Explorer 1. In tegenstelling tot Sputnik 1 had de veel lichtere Explorer wel wetenschappelijke instrumenten aan boord. De satelliet ontdekte bijvoorbeeld dat er rond de aarde stralingsgordels zijn, die genoemd werden naar Van Allen.

Elke lancering die sindsdien volgde was een ervaring op zich. Vrijwel met elke lancering werden nieuwe dingen uitgetest. Raketten waren nog lang niet betrouwbaar en er deden zich dan ook regelmatig mislukte lanceringen voor. Het mag misschien dan ook een wonder zijn dat de eerste bemande lancering een geslaagde vlucht werd. Het probleem voor de Amerikanen was wel dat die eerste mens in de ruimte weer een Rus was.

Gagarin

In de jaren die volgden, zouden de Russen de ene primeur na de andere in de wacht slepen. Het leek wel of de Amerikanen op technologisch vlak achterop hinkten. Maar met de bemande programma's Mercury en Gemini bogen ze die achterstand om in een voorsprong en op 21 juli 1969 wandelde er voor het eerst een mens op de maan. En het was een Amerikaan. De Russen hadden de race naar de maan verloren.

Is er iets onduidelijk? Heb je een fout gevonden? Mail ons!