NASA

De National Aeronautics and Space Administration (NASA) is verantwoordelijk voor het ruimtevaartprogramma van de Verenigde Staten. Ze werd op 1 oktober 1958 door president Eisenhouwer opgericht om een antwoord te bieden op de lancering van de Spoetnik 1 en 2 door de Sovjet-Unie. Enkele maanden daarvoor, op 1 februari 1958, had Amerika zijn eerste succesvolle lancering: de Explorer 1 van de Amerikaanse luchtmacht.
NASA omvat naast het hoofdkwartier in Washington DC ook 12 centra en labo's.

Mercury

Mercury is het eerste programma van NASA voor bemande ruimtevaart en had als doel de eerste Amerikaanse ruimtevaarders in een baan om de aarde te brengen, het bestuderen van functioneren en gedrag van de mens in die omgeving, en na afloop capsules en bemanning veilig op aarde te laten terugkeren. John Glenn werd dan wat later de eerste Amerikaan die minstens één volledige omloop rond de aarde deed. Dat gebeurde op 20 februari 1962, aan boord van de Mercury capsule Friendship 7. Glenn deed drie omlopen rond de Aarde.

De Mercury capsules waren zeer kleine eenpersoons ruimtevaartuigen. Er werd wel over gezegd dat je er niet instapte, maar dat je ze aantrok. Ze waren volledig vanaf de grond bestuurbaar voor het geval dat de bemanning onwel zou worden.

Op 5 mei 1961 werd de Mercury capsule Freedom 7 gelanceerd, met aan boord Alan Shepard die zo de eerste Amerikaan in de ruimte werd. Het was een parabolische vlucht tot op een hoogte van 186 km. Niet snel genoeg om in een baan rond de Aarde te blijven , maar toch een belangrijk teken voor de Verenigde Staten dat ook zij toegang hadden tot de ruimte.

Kennedy's toespraak

De Verenigde Staten waren opnieuw vernederd. President Kennedy kondigde in zijn beroemde speech op 12 september 1962 aan dat ze nog voor het einde van de jaren '60 een Amerikaan op de maan zou landen. De wereld stond versteld.

Gemini

De Gemini-vluchten hadden plaats tussen 1964 en 1966. In totaal waren er elf bemande missies. De capsule bood plaats aan twee astronauten die oefenden met ruimtekoppelingen, ruimtewandelingen en andere maneuvres die dienden tervoorbereiding van de maanlandingen. Gemini 6 en Gemini 7 voerden de eerste gezamelijke Amerikaanse ruimtevlucht uit. Gemini 6 oefende daarbij het maneuvergedeelte. Gemini 7 moest daarenboven laten zien dat men lang genoeg in de ruimte kon blijven om naar de maan en terug te vliegen en dat de bemanning geen medische problemen zou krijgen. Edward White was de eerste Amerikaan die een ruimtewandeling deed. Zijn metgezel James McDivitt maakte vanuit de Gemini 4 spectaculaire foto's. White kon maneuvreren met behulp van een gaspistool, dat dus fungeerde als een soort stuwraketje.

Apollo

De vlucht van Apollo 11 is ontegensprekelijk één van dé hoogtepunten uit de ruimte-vaartgeschiedenis. Op 21 juli 1969 heeft de Amerikaan Neil Armstrong als eerste een voet op de maan gezet: "That’s one small step for a man, one giant leap for mankind". De landing van de Eagle-maanlander had plaats in Mare Tranquilitatis.

Tien minuten na Armstrong volgde Aldrin. Samen verzamelden ze een kleine twee uur lang maanstenen en plaatsten ze allerlei instrumenten op het oppervlak. Al die tijd bleef Michael Collins in de Apollo-commandomodule rond de Maan draaien.

Andere hoogtepunten uit het Apolloprogramma waren onder andere de landing van Apollo 12 nabij de meer dan twee jaar eerder gelande onbemande sonde Surveyor 3. Er was uiteraard ook de vlucht van Apollo 13. Door een ontplofte zuurstoftank kon de maanlanding niet doorgaan. De astronauten slaagden er wel in om veilig weer naar de Aarde terug te keren. Shepard sloeg tijdens Apollo 14 een eerste golfbal op de maan. Tijdens Apollo 15 werd ruim 27 km afgelegd met het allereerste Amerikaanse maanautootje. En tijdens de laatste Apollo-vlucht 17 mocht dan ook een eerste keer een wetenschapper mee, de geoloog Jack Schmitt.

Na de maanlandingen

Na de maanlandingen werd de geldkraan dichtgedraaid. Er werden nog nauwelijks bemande vluchten uitgevoerd, maar NASA boekte wel grote wetenschappelijke successen met onbemande ruimtevaart. Voorbeelden zijn de sondes Pioneer 10 en 11, Voyager 1 en 2 en de Vikings Marslanders.

Space Shuttle

NASA begon eind jaren '60 met de planning van een herbruikbaar ruimtevliegtuig. Op 12 april 1981 vond de eerste testvlucht van de Space Shuttle plaats. De kosten van het project bleken echter veel te laag ingeschat te zijn. De Space Shuttle moest veel goedkoper per kilogram nuttige lading zijn dan de Saturnus-raketten, maar uiteindelijk bleek ze 3x zo duur te zijn. Ook de frequentie van de lanceringen bleek veel lager te zijn dan gepland. Tot overmaat van ramp gingen twee Space Shuttles verloren: de Challenger (tijdens de lancering) in 1986 en de Columbia (bij de landing) in 2003. In totaal kwamen 14 astronauten om het leven. Op 8 juli 2011 werd de laatste Space Shuttle gelanceerd. Daarna werd het programma stopgezet.
De Space Shuttle speelde wel een zeer belangrijke rol bij de bouw van het Internationale Ruimtestation ISS. Ook de Hubble Space Telescope en de Chandra X-ray Observatory werden door de Space Shuttle in de ruimte gebracht.

Is er iets onduidelijk? Heb je een fout gevonden? Mail ons!