cassini

De bizarre noordpool van Saturnus

De bizarre hexagonale (zeshoek) vorm in het wolkendek van Saturnus’ noordpool werd voor het eerst ontdekt in 1988 uit de resultaten van de fly-by van Voyager 1 en 2 in 1980 en 1981. Het bestaan van de geometrische kenmerken werd pas definitief bevestigd door het meer recente Cassini ruimtetuig, dat de geringde planeet al sinds 2004 bestudeert. Er is geen enkele planeet in het zonnestelsel waar dit ooit op deze schaal werd waargenomen. In het midden van de 32 000 km brede zeshoek, goed voor 5 aardbollen, bevindt zich het oog van een gigantische orkaan. Infrarood beelden tonen dat de structuur tot wel 100 km in de Saturnus atmosfeer terug te vinden is.

Cassini duikt de ringen van Saturnus in

NASA’s ruimtesonde Cassini zit stilaan zonder brandstof en begint daarom vandaag aan zijn meest spannende en gevaarlijkste deel van zijn missie, een duik doorheen de ringen! Afgelopen vrijdag vloog de ruimtesonde nog een laatste keer voorbij Saturnus’ maan Titan om met behulp van diens zwaartekracht de snelheid op te drijven. Na dit manoeuvre stevende Cassini af op het 2000 km brede gat tussen de dampkring en de ringen van Saturnus. De ruimtesonde maakte vandaag zijn eerste succesvolle duik omstreeks 12u vanmiddag en zal dit nog eens 21 keer herhalen alvorens zijn missie te beëindigen op 15 september.

Maan Saturnus: Pan in close up.

Astronomen weten al lang dat Pan, één van de manen van Saturnus, een gekke vorm heeft. Foto’s vanop aarde tonen een walnoot- of vliegende schotel-achtige look, maar de ruimtesonde Cassini leverde nu schitterende close-ups van de 35km brede ijsmaan. Het ziet er eerder uit als een, what’s in a name, empanada. Pan draait rond Saturnus in één van de (donkere) gaten in de ringen en trekt voortdurend materiaal aan uit de omliggende ringen waardoor de gekke “rand” ontstaat. De beelden zijn nog vers en worden dus nog volop bestudeerd!

Cassini ontdekt canyons op Titan

Vanuit zijn baan omheen Saturnus heeft de NASA-sonde Cassini met zijn radar de maan Titan afgetast en een 400 km lange canyon Vid Flumina met vertakkingen ontdekt, gevuld met vloeibaar koolwaterstoffen (waarschijnlijk vloeibaar methaan en/of vloeibaar ethaan). De zij-canyons kunnen tot één kilometer breed zijn en 240 tot 570 meter diep.

Wuif naar Saturnus

Deze vrijdag zal de ruimtesonde Cassini een van de belangrijkste fotoreeksen van dit jaar maken.  Op die dag kan de sonde beelden maken van het ganse Saturnus-syteem.  De planeet zelf zal de zon verduisteren en zo krijgen we een duidelijk beeld van de ringen rond deze planeet.  Een erg leuke bonus is dat ook de Aarde zal zichtbaar zijn op deze beelden.

Titan straalt in de laatste Cassini-opnames

Voorbije donderdag, 29 november, zeilde Cassini voorbij Titan voor een volgende close-up. De sonde kwam hierbij binnen de 1.014 km van de met wolken bedekte maan om zo diens dikke, complexe atmosfeer te onderzoeken. Cassini's Visible and Infrared mapping Spectrometer (VIMS), Composite Infrared Spectrometer (CIRS) en Imaging Science Subsystems (ISS) werder allemaal aangesproken om zoveel mogelijk data te verzamelen over Titan's atmosfeer en oppervlak.